Les principaux types de pollution de l’eau et comment savoir si l’eau est polluée?

Les principaux types de pollution de l’eau et comment savoir si l’eau est polluée?

Quels sont les principaux types de pollution de l’eau?

Lorsque nous pensons aux ressources en eau de la Terre, nous pensons aux immenses océans, lacs et rivières. Les ressources en eau comme celles-ci sont appelées eaux de surface. Le type le plus évident de pollution de l’eau affecte les eaux de surface. Par exemple, un déversement d’un pétrolier crée une marée noire qui peut affecter une vaste zone de l’océan.

Cependant, toute l’eau de la Terre ne se trouve pas à sa surface. Une grande quantité d’eau est retenue dans des structures souterraines rocheuses appelées aquifères, que l’on ne voit pas et auxquelles on pense rarement. L’eau stockée sous terre dans les aquifères est appelée eau souterraine. Les aquifères alimentent nos rivières et fournissent une grande partie de notre eau potable. Ils peuvent eux aussi être pollués, par exemple, lorsque les désherbants utilisés dans les jardins des gens s’égouttent dans le sol. La pollution des eaux souterraines est beaucoup moins évidente que la pollution des eaux de surface, mais elle n’en est pas moins un problème. En 1996, une étude menée dans l’Iowa aux États-Unis a révélé que plus de la moitié des puits d’eau souterraine de l’État étaient contaminés par des herbicides.

Les eaux de surface et les eaux souterraines sont les deux types de ressources en eau que la pollution affecte. Il y a aussi deux façons différentes de polluer. Si la pollution provient d’un seul endroit, par exemple une conduite de décharge reliée à une usine, on parle de pollution ponctuelle. Parmi les autres exemples de pollution ponctuelle, mentionnons un déversement d’hydrocarbures provenant d’un pétrolier, un rejet de fumée provenant d’une cheminée d’usine ou un déversement d’huile de leur voiture dans un drain. Une grande partie de la pollution de l’eau provient non pas d’une seule source, mais de plusieurs sources dispersées. C’est ce qu’on appelle la pollution diffuse.

Lorsque la pollution ponctuelle pénètre dans l’environnement, l’endroit le plus touché est généralement la zone immédiatement autour de la source. Par exemple, lorsqu’un accident de pétrolier se produit, la nappe d’hydrocarbures se concentre autour du pétrolier lui-même et, dans les bonnes conditions océaniques, la pollution se disperse plus on s’éloigne du pétrolier que l’on va. Cela est moins probable dans le cas de la pollution diffuse qui, par définition, pénètre dans l’environnement à partir de nombreux endroits différents en même temps.

Parfois, la pollution qui pénètre dans l’environnement en un seul endroit a un effet à des centaines, voire des milliers de kilomètres. C’est ce qu’on appelle la pollution transfrontalière. Un exemple en est la façon dont les déchets radioactifs traversent les océans à partir des usines de retraitement nucléaire en Angleterre et en France vers des pays voisins comme l’Irlande et la Norvège.

Comment savoir quand l’eau est polluée?

Certaines formes de pollution de l’eau sont très évidentes: tout le monde a vu des images télévisées de nappes de pétrole filmées à partir d’hélicoptères survolant la mer. La pollution de l’eau est généralement moins évidente et beaucoup plus difficile à détecter. Mais comment mesurer la pollution de l’eau quand on ne peut pas la voir? Comment on sait qu’il est là?

Il existe deux façons principales de mesurer la qualité de l’eau. La première consiste à prélever des échantillons de l’eau et à mesurer les concentrations des différents produits chimiques qu’elle contient. Si les produits chimiques sont dangereux ou si les concentrations sont trop élevées, on peut considérer que l’eau est polluée. De telles mesures sont connues sous le nom d’indicateurs chimiques de la qualité de l’eau. Une autre façon de mesurer la qualité de l’eau consiste à examiner les poissons, les insectes et les autres invertébrés que l’eau supportera. Si beaucoup de différents types de créatures peuvent vivre dans une rivière, la qualité est probablement très bonne; si la rivière ne supporte aucune vie de poisson, la qualité est évidemment beaucoup plus mauvaise. De telles mesures sont appelées indicateurs biologiques de la qualité de l’eau.