Les principaux types de pollution de l’eau et comment savoir si l’eau est polluée?

Les principaux types de pollution de l’eau et comment savoir si l’eau est polluée?

Quels sont les principaux types de pollution de l’eau?

Lorsque nous pensons aux ressources en eau de la Terre, nous pensons aux immenses océans, lacs et rivières. Les ressources en eau comme celles-ci sont appelées eaux de surface. Le type le plus évident de pollution de l’eau affecte les eaux de surface. Par exemple, un déversement d’un pétrolier crée une marée noire qui peut affecter une vaste zone de l’océan.

Cependant, toute l’eau de la Terre ne se trouve pas à sa surface. Une grande quantité d’eau est retenue dans des structures souterraines rocheuses appelées aquifères, que l’on ne voit pas et auxquelles on pense rarement. L’eau stockée sous terre dans les aquifères est appelée eau souterraine. Les aquifères alimentent nos rivières et fournissent une grande partie de notre eau potable. Ils peuvent eux aussi être pollués, par exemple, lorsque les désherbants utilisés dans les jardins des gens s’égouttent dans le sol. La pollution des eaux souterraines est beaucoup moins évidente que la pollution des eaux de surface, mais elle n’en est pas moins un problème. En 1996, une étude menée dans l’Iowa aux États-Unis a révélé que plus de la moitié des puits d’eau souterraine de l’État étaient contaminés par des herbicides.

Les eaux de surface et les eaux souterraines sont les deux types de ressources en eau que la pollution affecte. Il y a aussi deux façons différentes de polluer. Si la pollution provient d’un seul endroit, par exemple une conduite de décharge reliée à une usine, on parle de pollution ponctuelle. Parmi les autres exemples de pollution ponctuelle, mentionnons un déversement d’hydrocarbures provenant d’un pétrolier, un rejet de fumée provenant d’une cheminée d’usine ou un déversement d’huile de leur voiture dans un drain. Une grande partie de la pollution de l’eau provient non pas d’une seule source, mais de plusieurs sources dispersées. C’est ce qu’on appelle la pollution diffuse.

Lorsque la pollution ponctuelle pénètre dans l’environnement, l’endroit le plus touché est généralement la zone immédiatement autour de la source. Par exemple, lorsqu’un accident de pétrolier se produit, la nappe d’hydrocarbures se concentre autour du pétrolier lui-même et, dans les bonnes conditions océaniques, la pollution se disperse plus on s’éloigne du pétrolier que l’on va. Cela est moins probable dans le cas de la pollution diffuse qui, par définition, pénètre dans l’environnement à partir de nombreux endroits différents en même temps.

Parfois, la pollution qui pénètre dans l’environnement en un seul endroit a un effet à des centaines, voire des milliers de kilomètres. C’est ce qu’on appelle la pollution transfrontalière. Un exemple en est la façon dont les déchets radioactifs traversent les océans à partir des usines de retraitement nucléaire en Angleterre et en France vers des pays voisins comme l’Irlande et la Norvège.

Comment savoir quand l’eau est polluée?

Certaines formes de pollution de l’eau sont très évidentes: tout le monde a vu des images télévisées de nappes de pétrole filmées à partir d’hélicoptères survolant la mer. La pollution de l’eau est généralement moins évidente et beaucoup plus difficile à détecter. Mais comment mesurer la pollution de l’eau quand on ne peut pas la voir? Comment on sait qu’il est là?

Il existe deux façons principales de mesurer la qualité de l’eau. La première consiste à prélever des échantillons de l’eau et à mesurer les concentrations des différents produits chimiques qu’elle contient. Si les produits chimiques sont dangereux ou si les concentrations sont trop élevées, on peut considérer que l’eau est polluée. De telles mesures sont connues sous le nom d’indicateurs chimiques de la qualité de l’eau. Une autre façon de mesurer la qualité de l’eau consiste à examiner les poissons, les insectes et les autres invertébrés que l’eau supportera. Si beaucoup de différents types de créatures peuvent vivre dans une rivière, la qualité est probablement très bonne; si la rivière ne supporte aucune vie de poisson, la qualité est évidemment beaucoup plus mauvaise. De telles mesures sont appelées indicateurs biologiques de la qualité de l’eau.

Définissons la pollution de l’eau

Plus des deux tiers de la surface terrestre sont recouverts d’eau; moins d’un tiers est absorbé par la terre. Au fur et à mesure que la population mondiale continue de croître, les gens exercent une pression croissante sur les ressources en eau de la planète. D’une certaine façon, nos océans, nos rivières et autres eaux intérieures sont en quelque sorte “écrasés” par les activités humaines, non pas parce qu’ils prennent moins de place, mais parce que leur qualité est réduite. Une mauvaise qualité de l’eau est synonyme de pollution.

Nous savons que la pollution est un problème humain parce qu’il s’agit d’un phénomène relativement récent dans l’histoire de la planète: avant la révolution industrielle du XIXe siècle, les gens vivaient plus en harmonie avec leur environnement immédiat. Alors que l’industrialisation s’est répandue dans le monde entier, le problème de la pollution s’est étendu avec elle. Quand la population de la Terre était beaucoup plus petite, personne ne croyait que la pollution présenterait un problème grave. On croyait autrefois que les océans étaient beaucoup trop grands pour polluer. Aujourd’hui, avec environ 7 milliards d’habitants sur la planète, il est devenu évident qu’il y a des limites. La pollution est l’un des signes que les humains ont dépassé ces limites.

Quelle est la gravité du problème? Selon l’organisation de la campagne environnementale WWF:”La pollution par les produits chimiques toxiques menace la vie sur cette planète. Tous les océans et tous les continents, des tropiques aux régions polaires autrefois vierges, sont contaminés.”

Qu’est-ce que la pollution de l’eau?

La pollution de l’eau peut être définie de plusieurs façons. Habituellement, cela signifie qu’une ou plusieurs substances se sont accumulées dans l’eau à un point tel qu’elles causent des problèmes aux animaux ou aux humains. Les océans, les lacs, les rivières et autres eaux intérieures peuvent naturellement nettoyer une certaine quantité de pollution en la dispersant sans danger. Si vous versez une tasse d’encre noire dans une rivière, l’encre disparaîtrait rapidement dans le volume beaucoup plus important d’eau propre de la rivière. L’encre serait encore présente dans la rivière, mais à une concentration si faible que vous ne pourriez pas la voir. À des niveaux aussi bas, les produits chimiques contenus dans l’encre ne présenteraient probablement pas de réel problème. Cependant, si vous versez des gallons d’encre dans une rivière toutes les quelques secondes à travers un tuyau, la rivière devient rapidement noire. Les produits chimiques contenus dans l’encre pourraient très rapidement avoir un effet sur la qualité de l’eau. Ceci, à son tour, pourrait affecter la santé de tous les végétaux, animaux et humains dont la vie dépend du fleuve.

La pollution signifie ajouter à l’environnement des substances qui n’ y appartiennent pas, comme la pollution atmosphérique causée par cette cheminée.
La pollution de l’eau est donc une question de quantité: quelle quantité d’une substance polluante est rejetée et dans quelle quantité d’eau elle est rejetée. Une petite quantité d’une substance chimique toxique peut avoir peu d’impact si elle est déversée dans l’océan par un navire. Mais la même quantité d’une même substance chimique peut avoir un impact beaucoup plus important lorsqu’elle est pompée dans un lac ou une rivière, où il y a moins d’eau propre pour la disperser.

La pollution de l’eau signifie presque toujours que des dommages ont été causés à un océan, une rivière, un lac ou une autre source d’eau.

Un rapport de 1969 des Nations Unies définit la pollution des océans comme suit:

“L’introduction par l’homme, directement ou indirectement, de substances ou d’énergie dans le milieu marin (y compris les estuaires) ayant des effets nocifs tels que la dégradation des ressources biologiques, les risques pour la santé humaine, les entraves aux activités marines, y compris la pêche, la diminution de la qualité de l’eau de mer et la réduction des agréments.
Heureusement, la Terre pardonne et les dommages causés par la pollution de l’eau sont souvent réversibles.

Quels sont les effets de la pollution de l’eau? et comment y mettre fin?

Les effets de la pollution de l’eau

pollution eauCertains pensent que la pollution est un résultat inévitable de l’activité humaine: ils affirment que si nous voulons avoir des usines, des villes, des navires, des voitures, du pétrole et des stations balnéaires côtières, il est presque certain qu’il en résultera un certain degré de pollution. En d’autres termes, la pollution est un mal nécessaire que les gens doivent endurer s’ils veulent progresser. Heureusement, tout le monde n’est pas d’accord avec ce point de vue. L’une des raisons pour lesquelles les gens ont pris conscience du problème de la pollution, c’est qu’elle entraîne des coûts qui minent les avantages économiques découlant de la pollution.

Prenons l’exemple des déversements d’hydrocarbures. Elles peuvent se produire si les pétroliers sont trop mal construits pour survivre à des accidents en mer. Mais l’avantage économique de compromettre la qualité des pétroliers entraîne un coût économique en cas de déversement d’hydrocarbures. Le pétrole peut s’échouer sur les plages avoisinantes, dévaster l’écosystème et nuire gravement au tourisme. Le principal problème est que les personnes qui supportent le coût du déversement (généralement une petite communauté côtière) ne sont pas les premières à avoir causé le problème (les personnes qui exploitent le pétrolier). Pourtant, on peut soutenir que tous ceux qui mettent de l’essence dans leur voiture – ou qui utilisent presque n’importe quel moyen de transport alimenté au pétrole – contribuent d’une façon ou d’une autre au problème. Les déversements d’hydrocarbures sont donc un problème pour tout le monde, et pas seulement pour les gens qui vivent le long de la côte et les pétroliers.

Les eaux usées sont un autre bon exemple de la façon dont la pollution peut nous affecter tous. Les eaux usées rejetées dans les eaux côtières peuvent s’échouer sur les plages et causer un risque pour la santé. Les personnes qui se baignent ou surfent dans l’eau peuvent tomber malades si elles avalent de l’eau polluée – mais les eaux usées peuvent aussi avoir d’autres effets nocifs: elles peuvent empoisonner les mollusques et crustacés (tels que les coques et les moules) qui poussent près du rivage. Les personnes qui mangent des mollusques empoisonnés risquent de souffrir d’une maladie aiguë – et parfois mortelle – appelée empoisonnement paralytique des mollusques. Les mollusques et crustacés ne sont plus pêchés le long de nombreux rivages parce qu’ils sont tout simplement trop pollués par les eaux usées ou les déchets chimiques toxiques qui se sont déversés des terres avoisinantes.

La pollution est importante parce qu’elle nuit à l’environnement dont les gens dépendent. L’environnement n’est pas quelque chose d’éloigné et séparé de nos vies. Ce n’est pas un beau rivage à des centaines de kilomètres de nos maisons ou un paysage sauvage que nous ne voyons qu’ à la télévision. L’environnement est tout ce qui nous entoure et qui nous donne la vie et la santé. Détruire l’environnement finit par réduire la qualité de notre propre vie, et c’est pourquoi la pollution devrait être importante pour nous tous.

Comment arrêter la pollution de l’eau?

Il n’ y a pas de solution facile à la pollution de l’eau; si c’était le cas, ce ne serait pas un problème. De façon générale, il y a trois choses différentes qui peuvent aider à s’attaquer au problème – l’éducation, les lois et l’économie – et elles travaillent en équipe.

Éducation

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Sensibiliser les gens au problème est la première étape pour le résoudre. Au début des années 1990, lorsque les surfeurs britanniques se sont lassés d’attraper des maladies causées par l’eau polluée par les eaux usées, ils ont formé un groupe appelé Surfers Against Sewage pour forcer les gouvernements et les compagnies de distribution d’eau à assainir leurs pratiques. Les gens qui en ont assez de marcher sur les plages polluées du monde entier se regroupent souvent pour organiser des séances de nettoyage de plages communautaires. Les pêcheurs qui ne pêchent plus autant de poissons ont fait campagne pour obtenir des sanctions plus sévères contre les usines qui déversent de la pollution dans nos rivières. Une plus grande sensibilisation du public peut faire une différence positive.

Économie

La plupart des experts en environnement s’accordent à dire que la meilleure façon de lutter contre la pollution est d’appliquer le principe du pollueur-payeur. Cela signifie que celui qui cause la pollution doit payer pour la nettoyer, d’une manière ou d’une autre. Le pollueur-payeur peut agir de toutes sortes de façons. Cela pourrait signifier, par exemple, que les propriétaires de pétroliers devraient souscrire une assurance couvrant le coût du nettoyage des déversements d’hydrocarbures. Cela pourrait aussi signifier que les consommateurs devraient payer leurs sacs d’épicerie en plastique, comme c’est maintenant courant en Irlande, pour encourager le recyclage et réduire les déchets au minimum. Ou encore, cela pourrait signifier que les usines qui utilisent des rivières doivent avoir leurs tuyaux d’entrée d’eau en aval de leurs tuyaux d’évacuation des effluents. En fin de compte, le principe du pollueur-payeur vise à dissuader les gens de polluer en réduisant le coût de leur comportement respectueux de l’environnement.

Un avenir propre

En fin de compte, la vie est une question de choix, tout comme la pollution. Nous pouvons vivre avec des plages asséchées par les eaux usées, des rivières mortes et des poissons qui sont trop toxiques pour être mangés. Ou nous pouvons travailler ensemble pour garder l’environnement propre afin que les plantes, les animaux et les gens qui en dépendent restent en bonne santé. Nous pouvons prendre des mesures individuelles pour aider à réduire la pollution de l’eau, par exemple, en utilisant des détergents respectueux de l’environnement, en ne versant pas d’huile dans les drains, en réduisant les pesticides, etc. Nous pouvons également prendre des mesures communautaires, en aidant à nettoyer les plages ou à ramasser les déchets pour garder nos rivières et nos mers un peu plus propres. Et nous pouvons agir en tant que pays et continents pour adopter des lois qui rendront la pollution plus difficile et le monde moins pollué. En travaillant ensemble, nous pouvons faire de la pollution moins un problème et du monde un endroit meilleur.